Введение
1 июля 1948 г., через два с половиной года после публичной демонстрации первого в мире большого цифрового компьютера Эниак, в самом конце газеты New-York Times «Нью-Йорк Таймс» была напечатана короткая заметка. В ней сообщалось об изобретении нового устройства, «электронного прибора, транзистора, который может найти применение в радиотехнике вместо обычных электронных вакуумных ламп». Хотя позже транзистор был признан одним из важнейших изобретений века, в то время мало кто смог по достоинству оценить его. Заметка в «Нью-Йорк таймс» была помещена в самом конце малоприметного раздела «Новости радио» рядом с объявлением о времени трансляции передачи «В ритме вальса».

В заметке ничего не говорилось о возможной связи между этим изобретением и компьютерами типа Эниак, статьи о которых помещались на первых полосах газет, ибо по-прежнему вызывали большой интерес. И все же благодаря транзистору - германиевому кристаллу величиной с булавочную головку, заключенному в металлический цилиндр длиной около сантиметра, - электроника ступила на путь миниатюризации, которая позволяла конструкторам разместить всю логическую систему Эниак на плате величиной с игральную карту.

Транзисторы - это «нервные клетки» современного компьютера. Эту роль они заслужили своими быстродействием и надежностью при переключении и усилении электрических токов. Блокируя и пропуская ток (включение-выключение) или поддерживая невысокое напряжение чуть выше заданного порога (низкое-высокое), они дают возможность логическим схемам компьютера работать в двух состояниях, т. е. в двоичной системе, на которой основана обработка информации во всех современных компьютерах.

В самых первых компьютерах, например построенных Конрадом Цузе в Германии и Говардом Эйкеном в Гарвардском университете (США), в качестве переключающих устройств использовались электромеханические реле. Вскоре реле были вытеснены электронными вакуумными лампами, которые «говорили» на двоичном языке уже значительно быстрее. В отличие от сильно шумящих электромеханических реле электронные лампы - продукт длительного развития электроники, начиная с опытов Томаса Эдисона в 1883 г., - не имели движущихся механических деталей. В их лишенных воздуха «внутренностях» происходят лишь электронные процессы.

В цифровых электронных компьютерах использовалась главным образом лампа под названием «триод». Она состояла из трех основных элементов: катода, испускающего электроны (отрицательно заряженные субатомные частицы) при нагревании от внешнего источника питания; анода, на котором, пройдя через безвоздушное пространство, .собираются электроны, и расположенной между нами сетки, управляющей потоком электронов.

Помимо функции переключения (подав на сетку отрицательный потенциал, можно прекратить движение электронов от катода к аноду), триод выполняет еще две функции. Пропуская ток лишь в одном направлении, он тем самым действует как выпрямитель - преобразует переменный ток в постоянный. Благодаря этому свойству триод, соединенный с антенной, может служить приемником радиоволн. Не менее важна и его способность работать как усилитель: при небольшом увеличении потенциала на сетке заряд на аноде (т. е. ток на выходе транзистора) значительно возрастает.
 
«Внутренности» микросхемы (изображение сильно увеличено) - основного строительного блока современного компьютера. Кремниевый кристалл размером с ноготок грудного младенца соединен с выводными контактами схемы золотыми проволочками толщиной меньше волоса.
 
Тем не менее вакуумным лампам присущи серьезные недостатки: они занимают много места, пожирают огромное количество электроэнергии, выделяют много тепла и быстро выгорают. Пожалуй, нигде эти недостатки вакуумных лам не проявлялись столь заметно, как в «монстре» под названием Эниак; 17468 его ламп выделяли столько тепла, что, несмотря на множество вентиляторов, установленных в машинном зале, температура в нем порой поднималась до 50 градусов. По остроумному замечанию одного историка науки, лампы «наделили первые компьютеры болезнью, которую вполне можно назвать технологической слоновостью». Совершенно очевидно, что, не появись переключатель нового типа, компьютеры так и остались бы огромными, неудобными и слишком дорогими машинами, которые никто, кроме правительства и крупных корпораций, не смог бы приобрести.