Введение
В июле 1969 г., когда американский астронавт Нил Армстронг ступил на поверхность Луны, осуществив вековую мечту человека, весть об этом событии, мгновенно преодолев 400 тыс. км космического пространства, достигла города Хьюстон в шт. Техас, а затем облетела весь мир. Телевидение показало эту сцену в миллионах квартир, а телетайпы передавали подробности - в том числе короткую, но замечательную речь Армстронга «Это маленький шаг для человека и гигантский скачок для человечества» - в тысячи редакций газет и журналов по всему миру. Значительная часть этой информации путешествовала от машины к машине в виде специального кода, состоящего из импульсов - электронного эквивалента нулей и единиц.

То, что связь между человеком, высадившимся на Луне, и Землей, праздновавшей это событие, осуществлялась при помощи нулей и единиц, глубоко символично и закономерно, потому что эти знаки двоичной системы счисления сыграли в этом историческом достижении тысячи всевозможных ролей. С их помощью было закодировано все - от команд, отданных космическому кораблю при взлете, до инструкций, благодаря которым спускаемый аппарат экспедиции Армстронга при возвращении на Землю вошел в земную атмосферу под соответствующим углом. То же самое происходит повсюду в нашем компьютеризованном мире. В основе своей цифровой компьютер независимо от его размеров и назначения представляет систему передачи информации, выраженной в виде нулей и единиц.

Закодированные с помощъю нулей и единиц первые слова, произнесенные человеком, который ступил на Луну, могут что-то сказать лишь компьютеру. На этой странице воспроизведено в закодированном виде высказывание Нейла Армстронга: «Это маленький шаг для человека и гигантский скачок для человечества». Здесь использован так называемый Американский стандартный код обмена информацией, сокращенно ASCII. 

Идея использования лишь двух символов для кодирования информации стара, как мир. Барабаны, которыми пользуются некоторые племена африканских бушменов, передают сообщения в виде комбинаций звонких и глухих ударов. Другой, более современный пример двухсимвольного кодирования - азбука Морзе, в которой буквы алфавита представлены определенными сочетаниями точек и тире. Австралийские аборигены считали двойками, некоторые племена охотников-сборщиков Новой Гвинеи и Южной Америки тоже пользовались двоичной системой счета.

Двоичное представление чисел - не единственная альтернатива десятичной системе счисления. Древняя вавилонская арифметика была основана на числе 60, а в привычках и языке англосаксов мы обнаруживаем следы двенадцатеричной системы счисления, которая когда-то господствовала на Британских островах: 12 месяцев в году, 12 дюймов в футе, два 12-часовых периода в сутках, различные системы мер, также основанные на числе 12. Вызванная к жизни не чем иным, как десятью пальцами пары человеческих рук, десятичная система в конце концов вытеснила все другие системы счета, по крайней мере в странах Запада. Однако некоторые европейские мыслители эпохи Просвещения, последовавшей за эпохой Возрождения, проявляли немалый интерес к простой и изящной двоичной системы счисления. Постепенно эта система проникала из одной научной дисциплины в другую, из логики и философии в математику, а затем и в технику, где она сыграла важную роль на заре компьютерной революции.