Введение
В июле 1969 г., когда американский астронавт Нил Армстронг ступил на поверхность Луны, осуществив вековую мечту человека, весть об этом событии, мгновенно преодолев 400 тыс. км космического пространства, достигла города Хьюстон в шт. Техас, а затем облетела весь мир. Телевидение показало эту сцену в миллионах квартир, а телетайпы передавали подробности - в том числе короткую, но замечательную речь Армстронга «Это маленький шаг для человека и гигантский скачок для человечества» - в тысячи редакций газет и журналов по всему миру. Значительная часть этой информации путешествовала от машины к машине в виде специального кода, состоящего из импульсов - электронного эквивалента нулей и единиц.

То, что связь между человеком, высадившимся на Луне, и Землей, праздновавшей это событие, осуществлялась при помощи нулей и единиц, глубоко символично и закономерно, потому что эти знаки двоичной системы счисления сыграли в этом историческом достижении тысячи всевозможных ролей. С их помощью было закодировано все - от команд, отданных космическому кораблю при взлете, до инструкций, благодаря которым спускаемый аппарат экспедиции Армстронга при возвращении на Землю вошел в земную атмосферу под соответствующим углом. То же самое происходит повсюду в нашем компьютеризованном мире. В основе своей цифровой компьютер независимо от его размеров и назначения представляет систему передачи информации, выраженной в виде нулей и единиц.

Закодированные с помощъю нулей и единиц первые слова, произнесенные человеком, который ступил на Луну, могут что-то сказать лишь компьютеру. На этой странице воспроизведено в закодированном виде высказывание Нейла Армстронга: «Это маленький шаг для человека и гигантский скачок для человечества». Здесь использован так называемый Американский стандартный код обмена информацией, сокращенно ASCII. Ноль и один

Идея использования лишь двух символов для кодирования информации стара, как мир. Барабаны, которыми пользуются некоторые племена африканских бушменов, передают сообщения в виде комбинаций звонких и глухих ударов. Другой, более современный пример двухсимвольного кодирования - азбука Морзе, в которой буквы алфавита представлены определенными сочетаниями точек и тире. Австралийские аборигены считали двойками, некоторые племена охотников-сборщиков Новой Гвинеи и Южной Америки тоже пользовались двоичной системой счета.

Двоичное представление чисел - не единственная альтернатива десятичной системе счисления. Древняя вавилонская арифметика была основана на числе 60, а в привычках и языке англосаксов мы обнаруживаем следы двенадцатеричной системы счисления, которая когда-то господствовала на Британских островах: 12 месяцев в году, 12 дюймов в футе, два 12-часовых периода в сутках, различные системы мер, также основанные на числе 12. Вызванная к жизни не чем иным, как десятью пальцами пары человеческих рук, десятичная система в конце концов вытеснила все другие системы счета, по крайней мере в странах Запада. Однако некоторые европейские мыслители эпохи Просвещения, последовавшей за эпохой Возрождения, проявляли немалый интерес к простой и изящной двоичной системы счисления. Постепенно эта система проникала из одной научной дисциплины в другую, из логики и философии в математику, а затем и в технику, где она сыграла важную роль на заре компьютерной революции.