Главная arrow Микрокомпьютер arrow Компьютер Альтаир
Как начинался компьютер
Компьютерная революция
Двоичный код
Разработки военных лет
Интегральные микросхемы
Микрокомпьютер
Персоны
Сеть
Язык компьютера
Развитие ПО
Гибкие системы
Средства разработки
Информатика
Вычислительная наука
Операционные системы
Искусственный интеллект
Предыстория
Поиск
Знания и рассуждения
Логика
Робототехника
 

 
Компьютер Альтаир Печать
1974 г. Ed Roberts (Эд Робертс) построил микрокомпьютер Altair Альтаир, который продавался в виде комплекта (стоимостью 397 долл.) по почтовым заказам.
Эта машина, получившая название Altair-8800 (Альтаир-8800), была построена на основе микропроцессора Intel-8080, более мощного «потомка» версии 8008. С самого начала машина принесла огромный успех фирмам, производившим персональные компьютеры, предвещая им многомиллионные прибыли. Как Scelbi-8H (Селби-8Н) и Mark-8 (Марк-8), Altair не был уроженцем Кремниевой долины - области западной Калифорнии, протянувшейся от Сан-Франциско до Сан-Хосе, которая стала почти синонимом полупроводниковой промышленности США. Его родиной не был и Кембридж (шт. Массачусетс) - обитель всемирно известных специалистов по вычислительной технике из Гарвардского университета и Массачусетского технологического института (МТИ) MTI. По компьютерным меркам Альтаир произошел «ниоткуда»: его построил в Альбукерке (шт. Нью-Мексико) молодой дородный человек в очках, офицер ВВС США с дипломом инженера-электронщика.

Прикомандированный к Лаборатории вооружений на военно-воздушной базе в Кертлэнде, лейтенант Эдвард Робертс в свободное от службы время занялся организацией частной компании, которая, как он надеялся, поможет ему разбогатеть за счет его давнего увлечения электроникой. Свой первый компьютер - устройство, собранное из реле и шаговых переключателей и предназначенное для управления клапаном аппарата искусственного дыхания, Робертс построил еще подростком. Затем, уже во время военной службы, находясь в Техасе, он стал владельцем и единственным сотрудником фирмы, занимавшейся конструированием электронной аппаратуры для рождественской иллюминации в витринах магазинов г. Сан-Антонио. После перевода в Альбукерке Робертс вместе с тремя приятелями организовал новую компанию, которая начала с производства транзисторных световых и радиопередатчиков, продавая их по почте радиолюбителям, занимавшимся изготовлением моделей ракет. В 1969 г. компания получила официальный статус и название Micro Instrumentation and Telemetry Systems, MITS (МИТС) в надежде на то, что акроним MITS поможет фирме обрести научный престиж, сравнимый с тем, которым пользовался MIT (Массачусетский технологический институт), находившийся в 2000 милях от Альбукерке.

MITS не принесла партнерам больших прибылей. Ни устройства для моделей ракет, ни последовавшие за этим радиотелефоны, ни лазерные наборы не пользовались широким спросом. Однако усилия не пропали даром. Набор для радиотелефона попал на обложку журнала Popular Electronics; редакция попросила создателей набора написать о нем статью и заплатила гонорар. Форрест Мимс, один из основателей фирмы МИТС, наделенный литературным даром, старался поддерживать добрые отношения с редакцией журнала, и проекты МИТС стали довольно регулярно появляться на его страницах.

В 1971 г. Фирме, наконец, повезло с комплектом электронного калькулятора, тоже описанным на страницах Popular Electronics. Калькулятор оказался не простой затеей. Его конструкция потребовала трех печатных плат, цифровой клавиатуры и цифрового электролюминесцентного дисплея японского производства. Это был первый в США мощный интегральный комплект калькулятора, а цена его составляла лишь 179 долл. (в собранном виде275 долл.). Изделие пользовалось таким успехом, что в мае 1972 г. Робертс покинул ВВС, решив всецело посвятить себя компании, которая стала продавать калькуляторные комплекты по почте. Некоторое время фирма процветала, и Робертс попробовал заняться калькуляторами других моделей, предназначенных в основном для любителей подобных игрушек.

В 1973 г. MITS начала продавать собранные калькуляторы торговой фирме оптом, по 5000 штук в месяц. Но через некоторое время в продаже появилась аналогичная продукция более крупных фирм, предлагавших свои калькуляторы несколько дешевле. Конкурировать с ними оказалось не под силу. За год фирма MITS продала калькуляторов на сумму 1,2 млн. долл., затратив на их производство 1,4 млн. долл. «Войдя во вкус крупного производства, - вспоминал Робертс десятилетие спустя, трудно было идти на попятную. Предприниматели - это создатели империй с непомерными амбициями. Сразу и не заметишь, как попал в тупик, а потом уже слишком поздно». Фирме грозило банкротство, когда Робертс решился на последнюю, отчаянную авантюру - бросив калькуляторы, перейти к новому, значительно более мощному устройству, небольшому, доступному по цене цифровому компьютеру.

Хотя, как выяснилось впоследствии, идея оказалась очень удачной, она могла бы и не принести успеха, если бы не поддержка со стороны Popular Electronics. С тех пор как основной конкурент этого издания, журнал Radio Electronics, поместил на обложке июльского выпуска за 1974 г. рекламу компьютера Mark-8, главный редактор Popular Electronics Артур Солсберг решил подыскать для обложки своего журнала нечто более впечатляющее. Компьютер Робертса, построенный на основе нового микропроцессора Intel-8080, был идеальным в этом отношении. Солсберг поручил редактору, ведущему технический раздел, Лесли Соломону описать это устройство в январском выпуске журнала за 1975 г.
 Как свидетельствует обложка «Журнала доктора Доббса», это издание предназначалось для энтузиастов компьютерного дела и могло служить им справочным пособием. Впервые изданный в 1976 г. некоммерческой организацией «Народный компьютер» этот журнал содержал советы, начальные сведения и упражнения, пропагандируя экономные способы программирования, не требующие большого объема памяти.
 
Лесли Соломон слыл весельчаком и балагуром. Он сочинял невероятные истории о своей жизни, которые увлекали его слушателей, но не вызывали доверия. Он, например, любил рассказывать, как вместе с М. Бегином боролся за создание государства Израиль, вспоминал о прозрении, снизошедшем на него после того, как в одном латиноамериканском индейском племени его напоили настоями трав, вызывающими галлюцинации, и посвятили в мистические тайны. Он утверждал также, что способен вызывать перемещение тяжелых предметов одним лишь усилием воли.

После того как машина Робертса уже вошла в легенды, Соломон поведал о том, как возникло ее название. История, рассказанная им, весьма любопытна, но вряд ли кто поручится за ее правдивость. По версии Соломона, он с самого начала хотел придумать более привлекательное название вместо PE-8, которое Робертс дал своему творению в честь журнала Popular Electronics. Увидев, как его 12-летняя дочь увлеченно смотрит научно-фантастический телефильм «Звездный поход», Соломон решил назвать новую машину фирмы MITS так же, как именовался компьютер «Энтерпрайза», межзвездного корабля из фильма. На что дочь возразила, что тот компьютер не имел названия, но предложила свое - Altair, в честь звезды, к которой в фильме направлялся корабль.

Однако, по словам Форреста Мимса, написавшего руководство по использованию компьютера Altair, истинная история происхождения его названия была другой. Согласно его версии, Джон Маквей, один из редакторов Popular Electronics предложил назвать новый компьютер именем какой-нибудь звезды, тем самым как бы подчеркивая, что его создание явилось «звездным часом». Так или иначе, но Робертс довольно равнодушно принял это предложение. Он был слишком озабочен перспективой банкротства, чтобы вникать в такие пустяки, как выбор названия для машины.

В тот самый момент, когда завершалась работа над первым Альтаиром, изображению которого суждено было украсить обложку Popular Electronics, Робертс был занят поисками банка, который ссудил бы ему 65 тыс. долл., чтобы предотвратить надвигающееся банкротство. Он был немало удивлен и обрадован, когда ему согласились предоставить ссуду, очевидно, в надежде вернуть 250 тыс. долл., вложенных в фирму MITS. Но в самый последний момент разразилась катастрофа. Единственный законченный образец машины Altair был утерян компанией по доставке грузов на пути из шт. Нью-Мексико в Нью-Йоркское отделение журнала Popular Electronics. Поскольку номер журнала нужно было отправлять в печать и времени на сборку еще одного компьютера не оставалось, фирма MITS и редакция в отчаянии решились на подлог.
 
Altair 8800 на обложке журнала Popular Electronics. Январь 1975 г.

Альтаир, сфотографированный на обложке журнала, на самом деле был пустым ящиком, лишенным электронных схем и, естественно, не мог производить никаких вычислений. Однако он выполнил свою миссию. Как только журнал поступил в продажу, дела фирмы МИТС резко пошли в гору. При цене микропроцессора 8080 фирмы Intel 360 долл. стоимость компьютера Altair 397 долл. - выглядела смехотворно низкой, купить его было «все равно, что украсть» (в действительности Робертс заблаговременно заключил с фирмой Intel весьма выгодную сделку, договорившись о закупке микропроцессоров оптом, в больших количествах, но по цене всего 75 долл. каждый). Заказы на компьютеры посыпались в Альбукерке, как из рога изобилия, и маленькая компания была не в состоянии все их удовлетворить. Когда незадолго до этого Робертс уверял своих банкиров, что сможет продавать до 800 Альтаиров в год, он едва ли сам верил в это. И спустя лишь три месяца после того, как появилось первое сообщение о персональном компьютере, изготовленном его фирмой, у него скопилось 4000 неудовлетворенных заявок. По словам одного из первых покупателей машины, «это был абсолютный, мгновенный, безумный успех».

Этот успех открыл дорогу и другим компаниям, которые заняли теперь прочные позиции в производстве персональных компьютеров. В июле в западной части Лос-Анджелеса открылся первый в стране магазин по продаже компьютеров, где машину Altair мог купить каждый желающий. Затем один магазин превратился в два, и, наконец, выросла целая система магазинов, торгующих компьютерами. Тем временем вице-президент фирмы MITS Дэвид Баннел стал редактором издания Computer Notes, первого периодического бюллетеня, целиком посвященного персональным компьютерам. Первоначально он был рассчитан на сотрудников компании, но вскоре его внешний тираж достиг 12 тыс. экземпляров. Специальная агитбригада сотрудников фирмы MITS отправилась в турне по стране в автофургоне с надписью «Митсмобил», демонстрируя свое творение новым и потенциальным владельцам. Везде, где побывал «Митсмобил», возникали компьютерные клубы.

Энтузиазм, с которым общественность встретила продукцию фирмы MITS, был особенно удивительным, если учесть, что Altair страдал весьма существенными недостатками, а возможности его были довольно ограничены, из соображений экономии многие покупатели приобретали компьютер в виде набора деталей, а затем собирали его собственными силами. Чтобы собранный таким образом компьютер работал как надо, от его владельца требовались немалые познания и практические навыки в электронике. Но, даже если опытным любителям удавалось правильно собрать компьютер и запустить его в работу, на нем мало что можно было сделать. Altair имел очень небольшую оперативную память - всего 256 байт. Это, конечно, мизер по сравнению с запоминающими устройствами в сотни килобайт, которые встраивались в персональные компьютеры десятилетие спустя. Более того, машина не имела ни клавиатуры, ни экрана. Пользователи вводили программы и данные в двоичной форме, щелкая набором маленьких ключей, которые могли занимать два положения - вверх и вниз; результаты считывали также в двоичных кодах - по светящимся и темным лампочкам. Фирма Робертса, изо всех сил стараясь удовлетворить как можно больше заказов, не торопилась с разработкой программного обеспечения и внешних устройств, которые дали бы пользователям возможность не просто обладать компьютером, но и решать с его помощью более или менее серьезные задачи.

К счастью для Робертса и его компании, первые покупатели довольствовались тем, что имеют собственный компьютер - пусть маленький и несовершенный, - и мирились со всеми его изъянами. К тому же людей, готовых заказать по почте компьютерный набор, узнав о нем лишь из журнальной статьи, не пугали технические трудности и недостатки Альтаира. Энтузиасты писали собственные программы для машины и дополняли ее различными периферийными устройствами.

Робертс предусмотрительно позаботился о том, чтобы его Altair можно было легко дополнять, как и коммерческие мини-компьютеры того времени. Он считал, что пользователь должен иметь возможность связывать машину с любыми другими устройствами, просто вставляя в нее дополнительную плату с микросхемами. Для осуществления связи между дополнительной платой и основными схемами компьютер снабжался системой шин - каналов для ввода данных или инструкций. Система открытой шины - она называлась Altair-100, поскольку состояла из 100 линий, - позволяла вставлять до 16 дополнительных плат, служивших интерфейсом к периферийным устройствам или дополнительной памятью. Серо-голубой корпус машины был достаточно велик, чтобы вместить дополнительные платы, а блок питания достаточно мощный, чтобы обеспечить энергией добавочные устройства.

Шина Альтаира создавалась в спешке. Не хватало времени на то, чтобы исключить наводки от близко расположенных проводников. Однако умельцы, привыкшие делать все самостоятельно, до отказа набили Altair всевозможными устройствами. Шину Altair-100 в дальнейшем переименовали в S-100 конкурирующие фирмы, которые заимствовали ее конструкцию для собственных машин. И к большой досаде Робертса, новое название утвердилось.
Altair 8800 
Другие энтузиасты вычислительной техники, вдохновленные успехом Altair, также стали превращать свои разработки в коммерческий продукт, который в изобилии пошел на рынок, неожиданно открытый Робертсом. Пол Ален Paul Allen, молодой программист из Бостона, в содружестве со студентом Гарвардского университета Билл Гейтсом Bill Gates написали программу, реализующую для Altair популярный язык Бейсик (BASIC, от Beginner's All-purpose Symbolic Instruction Code - символический универсальный язык программирования для начинающих). Таким образом, владельцы компьютера получили очень удобный язык, значительно облегчивший составление программ. Когда Аллен приехал в Альбукерке, чтобы показать Робертсу свое творение, тот предложил ему возглавить - а по существу, создать - отдел программного обеспечения фирмы MITS. Впоследствии Билл Гейтс и Пол Аллен основали собственную фирму «Микрософт» Microsoft, ставшую затем одной из самых преуспевающих компаний по программному обеспечению в области персональных компьютеров. Одновременно существенные сдвиги произошли в аппаратной части компьютеров: двое студентов из Стэнфорда разработали устройство, позволившее выводить графическую информацию с Altair на цветной телевизионный экран. Вскоре созданная ими компания вышла за рамки создания дополнительных устройств к компьютеру Альтаир и в 1976 г. начала выпускать конкурирующую модель персонального компьютера, Z-2.

Altair с воодушевлением приняли тысячи экспериментаторов и любителей электронщиков, мечтавших о собственном компьютере. Но, как говорится, аппетит приходит во время еды. После успехов фирмы МИТС люди стали мечтать о большем. Сочетание двух побудительных мотивов, толкнувших в свое время Робертса на создание собственной фирмы, - а именно увлечение техникой и стремление разбогатеть - стало источником энергии, которая породила совершенно новую отрасль промышленности. По прошествии всего года с момента появления первого Altair в производство персональных компьютеров включилось более двух десятков компаний.

Вместе с новыми машинами появились и другие, тесно связанные с ними виды предпринимательства. Стали издаваться журналы, целиком, посвященные персональным компьютерам. Организовывались выставки персональных компьютеров, начиная с первой Всемирной конференции по компьютерам Altair, состоявшейся в Альбукерке в 1976 г. На выставках демонстрировались новые модели машин, происходил обмен идеями.

Фирма MITS была не подготовлена к столь большому спросу на ее продукцию и не имела достаточного опыта, чтобы поддерживать ее на высоком техническом уровне. Успех сопутствовал фирме лишь в течение двух с половиной лет. В 1977 г. Робертс продал за 6,5 млн. долл. свою еще процветавшую компанию корпорации Pertec Computer, производившей ранее компоненты для больших ЭВМ.
 
Какое-то время Робертс продолжал работать у новых владельцев фирмы, но, когда здесь не одобрили его проект портативного персонального компьютера, покинул их. «Они были уверены, что я не разбираюсь в этом деле», - вспоминал он позже. Но даже когда он решил осуществить свою старую мечту - получить степень доктора наук, - его предпринимательская жилка и увлеченность электроникой принесли новые плоды. В 1983 г., вернувшись к теме своих ранних изобретений, он организовал компанию по производству недорогих электронных приборов для медицинской диагностики.

В производстве персональных компьютеров, оборудования и программного обеспечения для них, развернувшемся после успехов фирмы MITS и создания Altair, не обошлось, конечно, без столкновений и соперничества. Сам Робертс к одним изготовителям дополнительного оборудования для Altair относился благосклонно, других считал «паразитами». Однако в основном компании, возникшие после появления Altair, были скорее коллегами, нежели конкурентами. В то время состояние рынка способствовало спокойному, коллегиальному стилю работы. Шутливые названия компаний, например «Кентукки фрайд компьютере», «Итти-битти машине» (Kentucky Fried Computers, Itty bitty machine) и т. п., как бы говорили о том, что они относятся к себе не с традиционной для большого бизнеса серьезностью, а весьма иронически. Как и МИТС, эти фирмы в основном работали на любителей, среди которых было принято свободно делиться идеями, опытом и энтузиазмом, поскольку увлечение компьютерами у них намного пересиливало стремление к наживе. Если, скажем, в названии фирмы IBM буква «B» (бизнес) предшествовала «M» (машина), то в мире персональных компьютеров все было наоборот. Большинство первых компаний в этой области, подобно фирме MITS, было сильнее в техническом отношении, чем в деловом и финансовом.